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El cometa Leonard se deja contemplar

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La máxima aproximación ocurrió el 12 de diciembre, pero podrá ser visto hasta el día 19 en regiones sin nubosidad o contaminación lumínica.

Mientras pasó cerca de la Tierra, cientos de astrónomos del mundo tomaron imágenes del acercamiento del cometa Leonard, que ocurrió el pasado 12 de diciembre. Y un ejemplo de lo que se pudo disfrutar fue la imagen captada por Arturo Rentería, en la que se aprecia al objeto celeste acompañado por meteoros de la lluvia de estrellas Gemínidas.

Fernando Ávila Castro, investigador del Instituto de Astronomía, explicó que la imagen fue tomada desde la sede Tonantzintla del Observatorio Astronómico de la UNAM, en Puebla, con un telescopio pequeño pues este tipo de objetos no requieren de grandes instrumentos.

Leonard será visto desde la Tierra hasta el 19 de diciembre especialmente en las regiones donde no hay nubes o contaminación lumínica, sólo es necesario buscar a Venus (el punto más brillante en el cielo después de la Luna) y a medida que se aleja se recomienda utilizar binoculares o pequeños telescopios, recomendó el astrónomo.

“Acaba de pasar su punto más cercano a la Tierra, se le ha hecho seguimiento todas las noches por parte de expertos de todo el mundo, y es lo que permite hacer un pronóstico de cómo va el brillo. Lamentablemente, no ha cumplido las expectativas: el brillo aparente del cometa se ha estancado, y esto depende de su composición interna, por eso es tan difícil saber”, aseguró el científico.

El impulsor de la llamada Ley de Cielos Oscuros detalló que los cometas tienen grandes bloques de hielo congelado que al acercarse el Sol se subliman generando una cola muy brillante, pero en otras ocasiones tienen una especie de costra de roca y polvo que no permite que salgan bien los gases haciéndolo más “opaco”.

A medida que el objeto se acerca al Sol para los astrónomos es posible ver cómo es el cometa en su estructura interna y en el caso de Leonard se conoce un poco más de las proporciones de hielo y roca que contiene.

En 2020, recordó Ávila Castro, se recibió la visita del cometa Neowise, el cual fue mucho más brillante que Leonard. En ese caso rebasó las expectativas. La incertidumbre de cómo se comportarán estos objetos es parte de lo que fascina a los expertos para su estudio.

Todavía esta semana

El investigador enfatizó que es indispensable aprovechar esta semana para “cazar” el cometa, pues una vez que sea Luna llena ya no será posible verlo ya que el satélite opacará con su brillo al cometa.

Aclaró que en el caso de que sobreviva a su paso por el Sol será necesario emplear instrumentos más grandes en tamaño, debido a que este es el último viaje que cometa Leonard realiza por el sistema solar y pronto será expulsado hacia el espacio exterior, por lo que la población debería aprovechar esta experiencia única.

Otros fenómenos astronómicos

Fernando Ávila Castro añadió que nuevos fenómenos astronómicos están por venir y si alguien no alcanza a admirar las Gemínidas, una nueva oportunidad de observar lluvias de estrellas será del 1 al 4 de enero del 2022, cuando se registren las Cuadrántidas.

“No son tan brillantes como las Gemínidas, pero, si las condiciones se prestan, es un buen pretexto para salir y hacer lo que se conoce como astro-turismo, es decir, buscar sitios oscuros para hacer alguna observación astronómica, actividad que en los últimos tiempos ha crecido mucho”, mencionó el universitario.

En México, refirió, aún hay algunos lugares con oscuridad suficiente para admirar este fenómeno, como la Comarca Minera, algunos en la Península de Yucatán, la sierra de Jalisco, aunque en el norte del país debido a la llegada de ondas de frío en este momento no es posible admirar mucho las lluvias de estrellas.

Foto: cortesía Observatorio Tonantzintla UNAM.

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